极光与抹香鲸之死的关联

作者 | 发布日期 2018 年 05 月 07 日 14:00 | 分类 天文 , 环境科学 , 自然科学
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【Technews科技新报】2016 年初,短短不到一个月的时间,北海(North Sea)发现 29 只抹香鲸搁浅死亡。这些死亡的抹香鲸都是年轻抹香鲸,解剖后也未发现有饥饿或疾病等状况,胃中也没有塑料袋渔网等垃圾──还记得那只 2015 年 10 月八掌溪出海口搁浅的抹香鲸,解剖后发现胃内塞满了人造垃圾──当时还唤起了一波海洋环境保护意识。



大规模抹香鲸集体死亡的状况引起科学家的注意,也有许多假设纷纷出现,包括中毒、气候变化导致抹香鲸向北移动至北海追捕猎物等。但德国基尔大学(University of Kiel)Klaus Vanselow 博士及研究团队提出,强大的太阳风暴(太阳耀斑),也就是造成极光的主要原因,可能扮演造成 2016 年初大规模抹香鲸死于北海的重要角色。

太阳风暴如何影响抹香鲸的?这个理论是建立在抹香鲸如同许多生物,是利用地磁导航。地磁本地球上分布的强度不同,有些地方比较强,有些比较弱,科学家相信有些生物能靠着辨识地磁强度不同来辅佐导航,就如同人类使用导航系统。

太阳风暴是由太阳能量喷发,所谓的日冕质量抛射(coronal mass ejections)所引起,这样的风暴含有大量带电粒子及辐射。当这些喷发物质打到地球的高大气层,就会在极圈产生极光,同时也造成地磁混乱,科学家已掌握一些太阳风暴影响鸟类及昆虫导航的证据。同时太阳风暴也可能强大到破坏通讯设备及卫星。

这项近期发布于《国际天文生物》期刊(International Journal of Astrobiology)的研究指出,由太阳风暴引起的地磁混乱混淆了鲸鱼辨识方位的能力,使它们误闯浅水区导致搁浅,受困且迷失的鲸鱼,企图逃脱却死于欧洲大陆的沙滩上。

抹香鲸广泛分布在全世界温水深海区,东大西洋的亚速尔群岛(Azores)附近便聚集了许多。雌性抹香鲸常年栖息于低纬度海域,而雄性抹香鲸大约在 10~15 岁时,便开始北移,甚至到极圈附近猎捕大量生活于冷水区的乌贼。它们有时会沿着英国及冰岛的西海岸线直达挪威海峡,然后循同一条路线返回。Vanselow 博士及团队深信,抹香鲸能辨识出沿着挪威海岸不同的地磁分布,这个特殊的地磁分布线就如同地磁屏障(geomagnetic mountain chain),保护鲸鱼不要跨越这个屏障,因为跨过了这屏障就进入北海了。

2015 年 12 月发生的两大太阳风暴,带来了非常活跃的极光现象,甚至苏格兰许多地方都能见到极光。研究团队锁定英国最北端的岛屿──昔德兰群岛(Shetland),研究发现活跃的太阳活动造成短暂的地磁改变,覆盖 460 公里之广,涵盖此区所有岛屿及挪威。

Vanselow 博士及研究团队认为,太阳风暴可能削弱甚至阻断了地磁屏障,导致这个区域的抹香鲸往错误的方位移动,大量游进了北海。

「能看见极光的地方就是地球表面地磁混乱最严重的地方。」Vanselow 博士受访时告诉 BBC 记者。

「抹香鲸是非常巨大的生物,通常悠游于海洋中,如果它们的导航被混淆,很可能会朝错误的方向连续游好几天都不会发现。」

「一旦它们游到苏格兰及挪威之间的区域,还又朝错误的方位移动一或两天,很可能就此被困住,再也回不去了。」

Vanselow 博士发现这些抹香鲸的死亡就发生在太阳风暴后 6 周。他认为这些年轻的雄鲸是在亚速尔群岛附近长大,这个区域几乎不曾受太阳风暴影响,所以这些生物没有经历过这类极圈的活跃事件而不知如何应对,又或是受迷人的极光诱惑,无法停止追逐呢?

(首图为 2016 年 2 月于德国靠北海的 Kaiser-Wilhelm-Koog 市堤防外搁浅死亡的抹香鲸,来源:Pixabay

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Hsu CF

总是对世界抱持一颗好奇心的大孩子。热衷吸取科技新知,喜爱学习并分享所知。结合了对科技及英语学习的热忱,著有《科技人迈向国际》一书。关心人文社会,对于生医产业有深度了解,期待透过文字带来正面的力量。

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