蜂鸟求偶大作战:脑力与体力的对决

作者 | 发布日期 2018 年 04 月 21 日 10:00 | 分类 生物科技
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【Technews科技新报】挑选伴侣是生命中的重要课题,人类选择对象可能有高、富、帅条件,而在自然界,择偶条件往往着重体格与外貌。动物世界中,雄性要争取雌性青睐时,经常以各种浮夸吸睛的方式呈现,例如:麋鹿用它们雄伟的鹿角打斗,公火鸡一边昂首阔步一边咯咯叫。然而,对一种分布于中美洲哥斯大黎加的蜂鸟来说,求偶时,聪明的脑袋远比强壮的肌肉更有竞争力。



一篇今年 2 月发布于《Scientific Reports》期刊的最新研究指出,相较于群体中其他「鲁蛇」,最具优势的雄性西长尾隐蜂鸟(Phaethornis longirostris)拥有较卓越的空间记忆力,且鸣唱时能更连绵不断。这种蜂鸟的求偶竞赛中,具备良好的空间感远比拥有强健体格或顶尖飞行能力还重要。

美国康乃尔大学鸟类研究室博士后研究员、同时也是这篇研究的第一作者马切罗‧阿拉亚萨拉斯(Marcelo Araya-Salas)表示,一提到聪明的动物,我们最常想到的是海豚、乌鸦,以及猩猩与猴子等灵长类动物,但其实在动物世界,要活下去就得动脑,每种动物在生活环境学到的经验,终将为它们取得某些生存优势。

在哥斯大黎加的雨林,西长尾隐蜂鸟是很常见的物种,它们体型偏大,约是红喉北蜂鸟(Archilochus colubris)的 2 倍,有又长又弯的鸟喙,好让它能吸食到亮橘色赫蕉花的花蜜。

雄性西长尾隐蜂鸟栖息于雨林下层,在长达 8 个月的繁殖季中,每天都会待在特定的求偶场所高歌不辍,以吸引雌鸟到来。最具优势的雄鸟会为了捍卫自己占领的梦幻栖位,以特别尖锐的鸟喙前端攻击其他觊觎此地的雄鸟。而竞争力较低的雄鸟则如同游民,在各个求偶场间来来去去,始终无法占有一个固定栖位而漂泊不定。

求偶中的雄鸟每次出外取食时,都冒着失去栖位的风险,因此,如果能快速找到富含花蜜的植物,将占很大优势。然而,觅食路程就像高难度的记忆力竞赛,因为每只鸟通常会在飞行 1 英里的范围内,从上千朵盛开的花中选择一些来填饱肚子。

雄蜂鸟智取情敌

阿拉亚萨拉斯与同僚设计了一项简单试验,用来测验雄鸟对可靠食物来源的记忆力。他们在求偶场所旁设置了 3 个蜂鸟喂食器,并排成一列,其中两个里面只装清水,另一个则装糖水。研究人员观察雄鸟完成第一次取食,并得知哪一个喂食器装有它们爱的食物。之后,他们再观察雄鸟隔一段时间进行第二次取食时,能否一次就找到装有糖水的喂食器。

在整个试验中,他们一共测验了 3 个不同求偶场所的 30 只雄性西长尾隐蜂鸟,其中大多数雄鸟都至少完成 10 次测验。

阿拉亚萨拉斯表示,有一只雄鸟在每次测验,都能一次就找到装糖水的喂食器,没有一次失手;有些雄鸟则表现差强人意,命中率甚至比期望值的三分之一还低,整体试验结果呈现常态分布:大部分雄鸟表现普通,极少数出类拔萃,而也有一些惨不忍睹。

拥有较佳空间感的雄鸟,通常有较大机会成为占有求偶栖位的优势个体,至于那些居无定所的「漂鸟」,都是那些记不清正确喂食器位置的笨鸟。这差异与年龄无关,所以并不是说年纪较长的雄鸟,就会有比较好的记忆力与优势地位。更让人惊讶的是,与体型壮硕、鸟喙又长又尖、飞行爆发力强等具体格优势的雄鸟相比,具备较强记忆力的雄鸟还是略胜一筹,在争夺求偶栖位占有绝对优势。

阿拉亚萨拉斯进一步解释,具备较佳空间记忆力有两个好处,其一是能缩短觅食时程,增进效率,其二是有助占领栖位的雄鸟记住竞争对手所处位置,让它能更有效防范外来者入侵。

研究团队同时也注意到,拥有较好空间记忆力的雄鸟,鸣唱的歌声也更能连续不断。一般认为,这项能力对雌鸟有很大吸引力,因为唱出这些乐曲的雄鸟,听起来身经百战且经验老到,不像初出茅庐的小伙子。

相较于研究中设计的空间记忆力测验,现实生活中蜂鸟在雨林里搜索花蜜的过程远远复杂得多。两者之间究竟有多少相关性,而雄蜂鸟取得优势的真正关键为何,这些都仍需要进一步的检视与探索。

阿拉亚萨拉斯表示,西长尾隐蜂鸟很难拿来与鸟类世界最知名的记忆大师比较,如蓝头鸦及北美星鸦,因为蜂鸟是记忆富含花蜜的花朵位置,后两者则是将收集到的种子埋本地面下储存好几个月,这是两种截然不同的记忆行为。但令人振奋的是,这些例子在在显示认知能力对鸟类来说至关紧要。

阿拉亚萨拉斯最后补充说,我们总认为人类是万物之灵,具有改变世界的能力,但其实我们与其他动物之间只有某些程度上的差异,其实我们远比自己认为的,与它们更相似。

(首图来源:Flickr/Francesco Veronesi CC BY 2.0)

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谢 佳盛

秉持着自然生态的喜爱,大学就读昆虫系,同时辅修园艺系。毕业后曾任职于矿物化石专卖店,一路上从动物到植物,再从植物到矿物。不过,直到去了澳洲才发现,无尾熊与鸭嘴兽并不是遍布于全澳!

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