闻不到花生酱? 小心你得了阿兹海默症

作者 |发布日期 2013 年 10 月 11 日 |分类 医疗科技

阿兹海默症早期诊断工具缺乏,一直是医界感到棘手之处,因此也是许多学者研究方向,像我们之前有报导“未来可透过验血早期发现阿兹海默症”,不过现在可能还有另一个更简单的方法可以判别:闻一闻花生酱。

左鼻孔不灵敏:阿兹海默症?

美国佛罗里达大学嗅觉与味觉中心的研究团队指出,大脑颞叶前端是几个阿兹海症病患率先退化的区域之一,这个区域主管嗅觉处理与新记忆的形成,也就是说,在阿兹海默症病患认知功能渐渐崩溃的过程中,这两种功能是很快就丧失的。

佛罗里达大学研究生 Jennifer Stamps 设计一个实验,测试受试者对花生酱的嗅觉灵敏度。她要求受试者闭上眼睛,并塞住一个鼻孔,然后在受试者的不同距离放花生酱,看他们在多近的情况下会闻到花生酱的味道,接着换另一个鼻孔,并重覆一样的实验内容。

这个实验的设计有一个基础,就是根据先前在“神经科学”(Neurological Sciences)刊载的一项研究,阿兹海默症患者的左脑会先开始退化,而左边的鼻孔是连接左脑。实验结果显示,在后来被诊断出有阿兹海默症的受试者,他们左鼻孔对花生酱味道的灵敏度要比右鼻孔低,而平均来说,左鼻孔能闻到花生酱的距离是10公分。

现阶段医师透过一些认知测试或照 MRI、CT 等方式鉴别各类痴呆症或心理障碍的成因,闻花生酱的方式目前只能算是一种辅助确诊的方法,Stamps 就表示他们计划接着研究轻度认知失调的患者,看看这种测试方法是否能预测病患最终是否变成阿兹海默症。如果一切顺利的话,一些中小型诊所也能进行相关疾病的诊断,因为在过去,他们没有钱买像 MRI 这般昂贵的检验器材。

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口服化合物阻止脑神经退化

而在治疗人类神经系统疾病像阿兹海默症或帕金森氏症方面,最近也有一项突破性的发展。一项刊载在“科学 转译医学”(Science Translational Medicine)期刊的研究指出,他们使用一种类似药物分子结构的化合物,以胃管的方式注入小鼠胃部后,有效组止了小鼠脑部细胞死亡。这个实验的意义在于,未来只要透过口服药的方式,也有机会治疗此类脑部神经退化性疾病。

在开始实验前,英国莱斯特大学医学研究会科学家先用诱导普利昂蛋白异常的方式,制造出患有神经退化性疾病的小鼠,然后才进行治疗。他们发现,治疗过的小鼠在五周后都还没有发生记忆丧失、反射动作障碍及四肢拖行等症状,它们的寿命也比没有被治疗的小鼠要长。

实验的领导者 Giovanna Mallucci 教授表示很高兴看到实验阻止了脑细胞死亡,并且恢复了部份正常的行为,不过他们也指出要发展出人类服用的药物还是一条长路。有趣的是,他们同时发现实验小鼠的遇到的两个副作用:体重减轻、血糖升高。

(Cover Photo Credit: pkingDesign via photopin cc)

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