泰坦星完整全球地形图建成,三大海相互连接

作者 | 发布日期 2018 年 01 月 10 日 17:22 | 分类 天文 , 自然科学 , 航天科技
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【Technews科技新报】在卡西尼号到达土星之前,人们对土卫六“泰坦”的认知相当匮乏,随着卡西尼号探索我们才了解到泰坦不论是身形或环境,都几乎有如地球的兄弟。前阵子卡西尼号坠毁土星大气层送回一系列最后影像数据,现在帮助天文学家建置了最完整的泰坦星全球地形图,首次以前所未有的细节展现出细部特征。



环绕土星运行的卫星多达 62 颗,而土卫六“泰坦”(Titan)在其中名闻遐迩,它不只是土星卫星中身形最大者,也是整个太阳系第二大的卫星。

泰坦的体积比水星还大了一些些,约 0.066 倍地球体积,是太阳系第一颗发现拥有浓厚大气层的卫星,以氮气为主要成分,因此高度怀疑有生命体存在。科学家推测大气中的甲烷可能是生命体的基础,而地表流动的液体甲烷海洋可能也有生命体存在,这就是为什么天文学家一直试图理解泰坦的整体结构。

最近发布的两篇论文中,天文学家展示了泰坦第一张正确的地形图,以前所未有的细节描绘出细部特征。康乃尔大学论文第一作者 Paul Corlies 表示,为了综合各式来源、所有和泰坦地形有关的数据,创建这张地形图花了大约一年时间,且其中以相对高分辨率拍摄的影像仅约 9%,25%~30% 的地形以较低分辨率成像,剩余地形则是以插值算法(interpolation)和其他算法模拟而成──换个说法,我们不太清楚泰坦星的其他地方长怎样,但是我们模拟它可能长那样。

新的地形图也为天文学家带来一些新发现,首先,泰坦比以前想像的还要“扁平”,表明泰坦地壳厚度的变化比预期中还要大;其次,出现了一座新山峰,高度不超过 700 米,如果很久很久以后人类有机会到泰坦旅游,也许可以徒步拜访这座山;第三,确认泰坦赤道地区有两个地点实际上可能是洼地,而不是古老变干燥的海或冰火山流。

第二篇论文则发现泰坦 3 个海洋有共同等位面(equipotential surface),也就是说它们彼此形成海平面,就像地球五大洋互相连接一样,海洋都处于同一高度。此外,第二篇论文结果证明了第一篇论文的假设:泰坦上的湖泊全部透过地下管道相互流通。研究团队测量那些充满液体的湖泊和已经干涸的湖泊,发现流空的湖泊其海拔高度全高于附近充满液体的湖泊。

最终,完善的泰坦地形图将有助于其他科学家研究地质形态,或试图改善外星人的身体模型,帮助科学家了解泰坦究竟是否有生命。

(首图来源:NASA

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