你所不知道的经典科技发展史──圣诞之光的演进

作者 | 发布日期 2018 年 01 月 03 日 8:59 | 分类 光电科技 , 科技趣闻
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【Technews科技新报】对西方人来说,圣诞节假期已是尾声,新年到了;而在东方,许多人家里也流行布置圣诞树,不过你有想过闪亮闪亮妆点圣诞树的文化与科技,是怎样演进的吗?笔者今天来小小分享一下最近考据的成果。



发光发亮顺便燃烧一切

其实圣诞树装“灯光”的文化发源自欧洲德意志地区,而不是美国,当时当然没有现代 LED 甚至电灯,而是使用蜡烛。是的,引发火灾就不得了了,所以当时圣诞树旁边一定要放沾湿的海绵以防万一,此外树上的装饰品被“烘焦”也时有所闻。认真想一想,易燃的树木、易燃的装饰品再加上蜡烛,真是让消防队疲于奔命的可怕节庆文化。

(Source:By Gerbil (Own work) [GFDL, CC-BY-SA-3.0 or FAL], via Wikimedia Commons

19 世纪时,这个德意志“危害公安”的特殊圣诞节不善良风俗传到欧洲大陆以外。在这之前不久,1815 年拿破仑战争结束,导致欧洲王权复辟,自由、民主、博爱不再,德意志地区一位年轻学者查尔斯·弗伦(Charles Follen)──同时也是“觉醒青年”──不满这样的政治状况,多次想搞革命推翻政府,然而被逮捕两次后怕到了,就移民到美国去。

经过多年奋斗,他在 1830 年成为哈佛教授,娶了来自波士顿的上层社会妻子,透过妻子的人脉网络,他信了基督教变成传教人员。1832 年圣诞节为了让 2 岁儿子感受一场梦幻而闪亮的欢乐佳节,以及传承故国德意志文化(不是只有东方移民会这样喔),他妆点了一棵圣诞树。打开房门的瞬间,圣诞树发出的光芒不但让他的儿子很开心,邻居小孩和所有来访的大人眼睛都为之一亮,从此圣诞树就在美国传开了。

然而根据当时到访的作家哈里特·马丁瑙(Harriet Martineau)记述:“它看起来真漂亮,房间里似乎一片火光,装饰得如此美好,除了一个小意外,还好没有发生任何灾故──有一个娃娃的衬裙着火了,幸好旁边有一根末端绑了海绵的棍子,可以马上灭火,所以没有造成伤害。”对现在的我们来说,这描述读起来有点恐怖,这根本是玩命的习俗,比我们东方人新年室外玩鞭炮还可怕。事实上这个风俗“东风西渐”以后,圣诞火灾也跟着“风行”到美国去了,果然圣诞灯具很需要改良啊。

电子灯饰时代

快转到 1880 年,圣诞节的风潮如火如荼地传布,且不限于美国。统治英国的温莎王室当时还是旧名萨克森─科堡家,是的,温莎王室原来是来自德国的贵族,所以德意志的圣诞树文化就被王室带到英国来了。德意志地区出生的阿尔伯特亲王(Albert, Prince Consort,维多利亚女王的表弟兼丈夫)在女王建议下,装饰了一棵圣诞树;在此带动下,圣诞树的文化更普及了。同年电灯也实用化,汤玛士·爱迪生(Thomas Edison)在门洛公园(Menlo Park)布置了半英哩长的电灯串,当时被记者誉为“灯光仙境”。两年后的 1882 年,电子式圣诞树灯发明──爱迪生公司的副总裁爱德华·强生(Edward Johnson)把蓝、白、红闪烁(不过 1 分钟只能闪 6 次)的电灯装到一棵松树上庆祝圣诞节,又安全又漂亮。要宣传当时“尖端科技”的电灯和发电厂,圣诞灯饰就是最吸睛的产品。

圣诞节的商业气息恐怕就是从那时候开始的吧?然而强生发明的核桃大小圣诞树灯可不便宜(其实只是一般灯泡上色,跟现代专门的圣诞灯饰差很多),当时大众只当成一时噱头而没有普及,一直要到格罗弗·克里夫兰总统(Grover Cleveland)将电灯妆点的圣诞树带入白宫,这概念才变普遍。然而当时 4.8 米长的圣诞灯串大约要 12 美元,对 1900 年的普通家庭来说太贵了,只有企业能采用,于是通用电气 GE(爱迪生的公司)提出圣诞灯出租生意,且还发明了插座式灯串,可以方便地更换灯泡。

▲ 现代圣诞树灯的原型──Noma 电器产品。( Source:By Americasroof (Own work) [CC BY-SA 3.0], via Wikimedia Commons

GE 新式灯串一度要申请专利,然而失败了,所以竞争者开始大量冒出, 例如 Eveready 公司在 1903 年加入战局,这使价格越来越实惠。到 1914 年时,灯串的价格降到 2 美元以下,1920 年户外树木照明设备诞生,1925 年 Noma 电气公司(Noma Electric Company)成立,Noma 公司在圣诞灯串产品上做了许多创新,发展完成现代我们常见的室内用圣诞树灯串:

  • 并联灯串:一个灯坏了,不会导致整串灯都不亮。
  • 电线有橡胶包覆:你能想像以前的电线是裸露的铜线吗?你还得自己用纸或橡胶皮包起来,不然很不安全。
  • 气泡型灯具(bubble light):里面充满低沸点的液体,随着光线升温,会形成漂亮的泡沫。
  • 安全保险丝插座:圣诞灯开整晚也不用怕失火了。
  • 闪烁专利:比起 1 分钟闪 6 次,你应该会比较喜欢现在几秒就闪一次的版本。

这背后有个励志的故事。根据传说,该公司的创办人阿尔伯特·萨德卡(Albert Sadacca)在 1917 年 15 岁时,目睹纽约市一场传统蜡烛式圣诞树引发的大火后,立志改良圣诞电子灯饰。这个公司在业界称霸了 40 年,圣诞树灯饰也因此普及美国所有家庭。不过 Noma 公司后来专利失效开始走下坡,1965 年不敌众多竞争者而倒闭了。

想不到吧?圣诞灯饰的发展也有一段小历史。现在灯饰变得更小也更安全,甚至还可以买到“智能”灯饰──会随着你播放的音乐有特殊的闪烁方式。更厉害的,还有 Star Shower Motion,在家可以来场室内外佳节激光秀,实体灯具都不需要了。

最后饮水思源回到圣诞灯饰的发明公司 GE, 除了核电厂、电灯等,GE 其实一直还保有这个超传统产品线 ,历经数十年的竞争,还继续坚持下去,大概是不忘本吧?

(首图来源:Flickr/GabboT CC BY 2.0)

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Shoichi Chou

维基媒体协会理事、开源码软件创作者、音乐人,关心开放原码软硬件的发展,以及在创作上的应用。
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