Oumuamua 披着外衣保护内核,小行星身份可能再颠覆

作者 | 发布日期 2017 年 12 月 19 日 17:19 | 分类 天文 , 尖端科技 , 自然科学
This artist’s impression shows the first interstellar asteroid: `Oumuamua. This unique object was discovered on 19 October 2017 by the Pan-STARRS 1 telescope in Hawai`i. Subsequent observations from ESO’s Very Large Telescope in Chile and other observatories around the world show that it was travelling through space for millions of years before its chance encounter with our star system. `Oumuamua seems to be a dark red highly-elongated metallic or rocky object, about 400 metres long, and is unlike anything normally found in the Solar System.

【Technews科技新报】有关太阳系第一位星际访客 Oumuamua 的各种研究开始陆续发布,英国贝尔法斯特女王大学最近发现,暴露在宇宙射线长达数十亿年的 Oumuamua 可能于表面形成一层绝缘有机外壳,以至于科学家无法探测到其核心物质。现在看来,它有可能是一颗微行星或是变种的彗星。



Oumuamua 首度被发现时,天文学家根据其飞行速度和轨迹推论可能是颗星际彗星,但后续研究认为它没有出现典型的彗星特征,一周后国际天文学联合会的旗下机构小行星中心(MPC)将它重新定义为星际小行星。

彗星和小行星的区别在于构成物质不同,彗星由冰、灰尘和一点岩石组成,太阳系中多数彗星形成于远离太阳的古柏带,在那里,太阳的热无法融化彗星的冰层,但当彗星轨道开始接近太阳时会被加热,此时科学家可以观察到典型的彗发和彗尾特征;小行星则是由岩石、灰尘和金属制成,它们的轨道能比彗星还要接近太阳,但不会因此缩小。

然而,英国贝尔法斯特女王大学团队最近透过光谱仔细检测 Oumuamua 的表面数据时,又发现它的组成物质更像被富碳冰覆盖的外太阳系小天体,只是结构因长时间暴露在高能宇宙射线下而改变。这项研究发布在《自然天文学》期刊。

如同天文学家在很古老的彗星中所见,当宇宙辐射蒸发物体表层的富碳冰后,留下了色调偏红的有机残余物质,这正是天文学家在 Oumuamua 身上看到的形象,表面有厚约 50 公分的有机外壳,强大到足以保护内部冰冷的心脏避免被太阳蒸发,当它最靠近太阳时承受高达摄氏 300℃ 的温度也安然无事。

研究人员之一米歇尔·班尼斯特(Michele Bannister)形容说,Oumuamua 就像一颗微行星(planetesimal),地壳被宇宙射线“烤”得很完美,如果再具体描述其尺寸和外型,长得就像是伦敦的圣玛莉艾克斯 30 号大楼。

▲ 圣玛莉艾克斯 30 号大楼为左边子弹头那栋,为当地著名地标之一。(Source:圣玛莉艾克斯 30 号大楼

当然,有一个重点是 Oumuamua 内部物质究竟是不是水冰,科学家目前是无法保证的(因为检查不出来),我们可能永远不会知道,但我们有机会研究下一位访客。至少,Oumuamua 长得挺像太阳系的微行星,这代表太阳系与其他恒星系统或许有些亲缘关系。

至于日前突破听取计划(Breakthrough Listen)怀疑 Oumuamua 可能是外星文明的人造探测器,第一阶段花了10小时来监测其是否有发出无线电讯号,检测结果是…当然没有。

(首图来源:欧洲南方天文台

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