11 光年外的文静恒星身边,可能有史上距离第二近的适居行星

作者 | 发布日期 2017 年 11 月 17 日 16:23 | 分类 天文 , 尖端科技 , 自然科学
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【Technews科技新报】距离地球 11 光年之外,天文学家再度发现一颗可能适合人类居住的系外行星“Ross 128b”,这是继“比邻星 b(Proxima b)”之后距离我们第二近的适居系外行星。比 Proxima b 更乐观的是,“Ross 128b”所围绕的红矮星是太阳附近最平静的恒星之一,这意味着行星接收到的辐射轰炸更少,更有利于支持生命繁衍和液态水存在。



红矮星是宇宙中最常见的恒星类型,但多数红矮星都频繁喷发耀斑,这对周遭围绕的行星而言是维持生命和液态水的致命武器,就连距离太阳最近的恒星比邻星(Proxima Centauri)也不例外,它实在是太活泼了。也因此,尽管 Proxima b 是距离我们最近、可能适居的系外行星,但其地表所接收的高能辐射量也令人却步,估计 Proxima b 所接受的 X 射线辐射量是地球的 400 倍。

但是,红矮星也是有分成活泼好动和安静文雅的,比如“Ross 128”就是太阳附近最平静的恒星之一。来自法国格勒诺勃行星天体物理学研究所(IPAG)的科学家利用欧洲南方天文台(ESO)的高精度径向速度行星搜索器(HARPS),在追踪“Ross 128”长达 10 年之后,最近确认发现恒星带有一颗尺寸、表面温度都可能与地球相似的行星“Ross 128b”,距离太阳系只有 11 光年,排名接在 Proxima b 的 4 光年之后。

研究主要作者泽维尔·邦菲尔斯(Xavier Bonfils)表示,比邻星非常活跃,其释放的强大耀斑可以把 Proxima b 炸得连细菌都活不了,大气层也可能被剥离而使行星变得不太欢迎地球人。来自瑞士日内瓦天文台共同作者 Nicola Astudillo-Defru 认为,Ross 128b 的居住环境应该会比 Proxima b 还要舒适。

▲ 艺术家想像中的 Proxima b 地表样貌。(Source:欧洲南方天文台

根据团队计算,Ross 128b 的表面温度落在 -60~20℃ 间,大小不会超过地球的 1.35 倍,公转周期 9.9 天,看起来确实是个可能适合居住的星球,但实际上,Ross 128b 是否落在母恒星的“适居带”内还没有足够证据支持,行星上是否有液态水和生命存在将取决于大气条件,有些模型指出这个行星的大气层可能已经剥离,但也有模型表示行星具有反射辐射的云层,目前来讲,科学家还需要更多数据,才能说出具有决定性意义的结论。研究将在《天文与天体物理学》杂志上发布。

未来 10 年内,新一代巨型望远镜可能会帮助天文学家直接对这些系外行星进行成像,并确定行星大气组成,比如 ESO 的欧洲极大望远镜(European Extremely Large Telescope,缩写 E-ELT),它的集光能力比现在最大的光学望远镜强 15 倍、比甚大望远镜强 26 倍、比当年伽利略制造的望远镜强 8 百万倍、比人类肉眼强 1 亿倍,预计于 2024 年投入使用,建成后将成世上最大的光学望远镜。

▲ 欧洲极大望远镜 E-ELT 概念图。(Source:By Swinburne Astronomy Productions/ESO (ESO) [CC BY 4.0], via Wikimedia Commons

注:高精度径向速度行星搜索器(High Accuracy Radial velocity Planet Searcher,缩写 HARPS)是欧洲南方天文台(ESO)设备在智利拉西拉天文台的 3.6 米望远镜,自 2003 年 2 月起投入检测系外行星行列,维基百科表示,HARPS 侦测的最低径向速度可达到 0.97 m/s(3.5 km/h),其仪器精确度是目前全世界排名前二。

(首图来源:NASA

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